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Estados Unidos levanta defensas antimisiles en Arabia Saudita en medio de ataques de Yemen

El Reino y otros países árabes del Golfo han renovado la diplomacia con Irán

Redacción
| 11 de Septiembre de 2021
  • Defensas aéreas saudíes. (Al Arabiya)
    Defensas aéreas saudíes. (Al Arabiya)

Estados Unidos ha retirado su sistema de defensa antimisiles más avanzado y las baterías Patriot de Arabia Saudita en las últimas semanas, incluso cuando el Reino se enfrenta a continuos ataques aéreos de los rebeldes hutíes de Yemen, según muestran fotografías satelitales analizadas por la agencia de noticias The Associated Press. El redespliegue de las defensas de la Base Aérea Prince Sultan en las afueras de Riad se produjo cuando los aliados del Golfo Arábigo de Estados Unidos observaban nerviosos la retirada caótica de las tropas estadounidenses de Afganistán.

Mientras que decenas de miles de fuerzas estadounidenses permanecen en la Península Arábiga como contrapeso a Irán, las naciones del Golfo se preocupan por los planes futuros de Estados Unidos, ya que sus fuerzas armadas perciben una amenaza creciente que requiere esas defensas antimisiles. Las tensiones siguen siendo altas mientras las negociaciones parecen estancadas en Viena por el colapso del acuerdo nuclear de Irán con las potencias mundiales, lo que aumenta el peligro de futuras confrontaciones en la región.

“Las percepciones importan si están arraigadas o no en una fría realidad. Y la percepción es muy clara de que Estados Unidos no está tan comprometido con el Golfo como solía estarlo en la opinión de muchas personas con autoridad en la toma de decisiones en la región”, dijo Kristian Ulrichsen, investigadora del James A. Baker de la Rice University. "Desde el punto de vista saudí, ven a Obama, Trump y Biden, tres presidentes sucesivos, tomando decisiones que significan hasta cierto punto un abandono".

La base aérea Prince Sultan, a unos 115 kilómetros al sureste de Riad, ha albergado a varios miles de soldados estadounidenses desde un ataque con misiles y aviones no tripulados en 2019 en el corazón de la producción de petróleo del Reino. Ese ataque, aunque reivindicado por los rebeldes hutíes de Yemen, parece en cambio haber sido llevado a cabo por Irán, según los expertos y los escombros físicos que quedaron atrás. Teherán ha negado haber lanzado el ataque, aunque un simulacro en enero vio a las fuerzas paramilitares iraníes usar drones similares.

Justo al suroeste de la pista de aterrizaje de la base aérea, un área de 1 kilómetro cuadrado se vio a las fuerzas estadounidenses estacionar baterías de misiles Patriot, así como una avanzada Terminal de Defensa de Área de Gran Altitud (THAAD), según imágenes de satélite de Planet Labs Inc. Un THAAD puede destruir misiles balísticos a una altitud mayor que los Patriots. Una imagen satelital vista por AP a fines de agosto mostró algunas de las baterías retiradas del área, aunque aún se podía ver actividad. Una imagen satelital de Planet Lab de alta resolución tomada este viernes mostró que las almohadillas de las baterías en el sitio estaban vacías, sin actividad visible.

Durante meses se rumoreaba un redespliegue de los misiles, en parte debido al deseo de lo que los funcionarios estadounidenses ven como el inminente "conflicto de las grandes potencias" con China y Rusia. Sin embargo, la retirada se produjo justo cuando un ataque con drones hutíes en Arabia Saudita hirió a ocho personas y dañó un avión comercial en el aeropuerto del Reino en Abha. Arabia Saudita lleva implicada en una guerra estancada con los hutíes desde marzo de 2015.

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El portavoz del Pentágono, John Kirby, reconoció "el redespliegue de ciertos activos de defensa aérea" tras preguntas de la agencia de noticias AP. Dijo que Estados Unidos mantiene un compromiso "amplio y profundo" con sus aliados de Oriente Medio. “El Departamento de Defensa continúa manteniendo decenas de miles de fuerzas y una postura de fuerza sólida en Oriente Medio que representa algunas de nuestras capacidades marítimas y de poder aéreo más avanzadas, en apoyo de los intereses nacionales de Estados Unidos y nuestras asociaciones regionales”, dijo Kirby.

En un comunicado a la AP, el Ministerio de Defensa saudí describió la relación del Reino con Estados Unidos como "fuerte, duradera e histórica", aun reconociendo la retirada de los sistemas de defensa antimisiles estadounidenses. Dijo que el ejército saudí "es capaz de defender sus tierras, mares y espacio aéreo, y proteger a su pueblo". “El redespliegue de algunas capacidades de defensa de los Estados Unidos de la región se lleva a cabo mediante un entendimiento común y una realineación de las estrategias de defensa como un atributo del despliegue y disposición operativos”, señaló el comunicado. A pesar de esas garantías, el príncipe saudí Turki al-Faisal, exjefe de inteligencia del Reino cuyos comentarios públicos a menudo siguen los pensamientos de su familia gobernante Al Saud, ha vinculado los despliegues de misiles Patriot directamente a la relación de Estados Unidos con Riad.

"Creo que debemos estar tranquilos sobre el compromiso estadounidense", dijo el príncipe a CNBC en una entrevista transmitida esta semana. 

El secretario de Defensa de Estados Unidos, Lloyd Austin, en una gira por Oriente Medio en los últimos días, estaba programado para ir a Arabia Saudita, pero el viaje fue cancelado debido a lo que los funcionarios estadounidenses denominaron problemas de programación. Arabia Saudita se negó a discutir por qué el viaje de Austin no sucedió después de la retirada de las defensas antimisiles. Arabia Saudita mantiene sus propias baterías de misiles Patriot y normalmente dispara dos misiles a un objetivo entrante. Eso se ha convertido en una propuesta costosa en medio de la campaña hutí, ya que cada misil Patriot cuesta más de tres millones de dólares. El Reino también afirma interceptar casi todos los misiles y drones lanzados al reino, una tasa de éxito increíblemente alta previamente cuestionada por expertos.

Si bien Grecia acordó en abril prestar una batería de misiles Patriot a Arabia Saudita, el momento de las retiradas de Estados Unidos se produce en medio de una mayor incertidumbre sobre la postura estadounidense en la región. Arabia Saudita y otros países árabes del Golfo han renovado la diplomacia con Irán como cobertura. "Creo que vimos en las declaraciones de Biden sobre Afganistán, la forma en que dijo las cosas que claramente pondrá los intereses de EEUU en primer lugar y, obviamente, eso fue una gran decepción para los socios y aliados de todo el mundo que tal vez esperaban algo diferente después de Trump". dijo Ulrichsen,

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